MIRANDO AL COSMOS

22-09-2014

En el inhóspito desierto de atacama a más de 4800 metros sobre el nivel del mar sobre suelo argentino se ha puesto en marcha el proyecto LLAMA, una iniciativa de cooperación científica entre Argentina y Brasil para estudios astronómicos. Según se estima será el cuarto en importancia a nivel mundial.

Se trata de la instalación de un telescopio para estudios astronómicos que estará en la localidad salteña de Chorrillos, con una inversión conjunta de 18 millones de dólares y que permitirá estudiar la evolución del universo, los agujeros negros, la formación de galaxias y estrellas, el Sol y hasta el desplazamiento de placas tectónicas. La antena tendrá unos 12 metros de diámetro.

Alejandro Ceccatto es el secretario nacional de Articulación Científico Tecnológica, tiene una larga trayectoria en el campo de la ciencia e investigación. Ceccatto dijo “La gente conoce la astronomía óptica, famosa desde Galileo, con la que se observan los cuerpos celestes a simple vista”, no obstante este es un aparato de otras características. Explicó que "La radioastronomía es hoy en día mucho más amplia, porque los cuerpos y los fenómenos del Universo se perciben como si un hombre fuera capaz de percibir rayos X o rayos infrarrojos; la visión del Universo es distinta, da mucha más información que la observación simple".

Para Ceccatto el proyecto "contribuye a un objetivo central del ministerio de federalizar la ciencia aprovechando las ventajas comparativas de cada región del país". El funcionario reconoció que "no sólo pone a la astronomía argentina al nivel internacional sino que aporta desarrollo tecnológico local, sobre todo en el sector de telecomunicaciones".

El telescopio del proyecto LLAMA ubicará a la Argentina a la vanguardia mundial en materia de estudios radioastronómicos. Desde Brasil llegarán los fondos necesarios para la compra de la antena, de un valor cercano a los 9 millones de dólares, mientras que la cartera científica nacional invertirá un monto similar en las obras de infraestructura para adecuar el terreno donde se instalará el telescopio. El proyecto estará operativo a fines de 2016.

¿Qué es la radioastronomía y cuál es su relación con el proyecto LLAMA?

La radioastronomía es la rama de la astronomía que estudia los objetos celestes y los fenómenos astrofísicos midiendo su emisión de radiación electromagnética en la región de radio del espectro. Las ondas de radio tienen una longitud de onda mayor que la de la luz visible. En la radioastronomía, para poder recibir buenas señales, se deben utilizar grandes antenas, o grupos de antenas más pequeñas trabajando en paralelo. La mayoría de los radiotelescopios utilizan una antena parabólica para amplificar las ondas, y así obtener una buena lectura de estas. Esto permite a los astrónomos observar el espectro de radio de una región del cielo. La radioastronomía es un área relativamente nueva de la investigación astronómica, que todavía tiene mucho por descubrir. En la actualidad, existen gigantescos radiotelescopios, permitiendo observaciones de una resolución imposible en otras longitudes de onda. Entre los problemas que la radioastronomía ayuda a estudiar, se encuentran la formación estelar, las galaxias activas y la cosmología. El proyecto LLAMA (Long Latin American Millimeter Array) es una iniciativa conjunta de radioastronómos argentinos y brasileños y consiste en la instalación de una antena de 12 metros de diámetro, para uso astronómico, con la capacidad de operar en las bandas de frecuencias comprendidas entre 90 y 700 GHz.

La astronomía clásica, la moderna y la actualidad

Para los estudios clásicos, Tales de Mileto fue el primer astrónomo. Imaginó una Tierra redonda, dividió el cielo en cinco círculos (el ecuador, los dos trópicos, el ártico y el antártico) y el año en 365 días. Midió con bastante exactitud el diámetro aparente del sol, escribió sobre los equinoccios, ayudó a los marinos a orientarse con la Osa Menor, aclaró la verdadera causa de las fases de la luna y fue el primero de los griegos en predecir eclipses de sol. El primer astrónomo moderno que implementó el uso del telescopio fue Galileo Galilei. Ha sido considerado como el “padre de la astronomía moderna”. El primer radiotelescopio fue la antena de 9 metros construida por Grote Reber en 1937 y funciona por ondas de radio en lugar de la luz.

¿Por qué salta?Elegir el sitio para instalar un instrumento astronómico de alta precisión no es cuestión de azar. No se resuelve jugando al "Ta-Te-Tí" con las coordenadas geográficas. Variables como la fácil accesibilidad al lugar o su bonita vegetación pueden ser tenidas en cuenta para instalar un hotel o una feria, no un telescopio. Si el lugar tiene muchas noches nubladas, alta temperatura, movimientos sísmicos o si recibe interferencia de la zona circundante no es un lugar pertinente. Estos no son datos menores a la hora de realizar una complejísima instalación que funcione, por ello se seleccionó este lugar que reúne condiciones ideales para asentar allí un instrumento astronómico.

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